缓慢发展阶段之后,免费机内Wi-Fi起飞

本文发表于 2023年04月26日 编译自interactive.satellitetoday.com

免费无线网络在酒店和餐馆很常见,但在航空公司中发展缓慢,只有少数开创性的航空公司除外。达美航空公司提供免费IFC的决定会加速航空业向免费Wi-Fi模式的转变吗?

达美航空公司在1月份表示,将在其机队中推出免费机上Wi-Fi,成为美国第一家这样做的主要网络运营商,这向其他航空运输运营商提出了挑战。

向免费机上连接(IFC)的转变早就被预期,但实现缓慢,主要是因为在飞机上安装和运行系统的成本很高。尽管捷蓝航空等一些航空公司多年来一直提供免费Wi-Fi,但这一趋势尚未以有意义的方式流行起来。

达美航空此举预计将促进向乘客提供某种形式的免费Wi-Fi的航空公司数量的增长。然而,行业专家预计不会出现一种完全免费的模式。相反,航空公司免费提供的带宽数量以及向谁提供的带宽在很大程度上取决于其个人的商业模式、品牌和预算。

霍尼韦尔航空航天公司负责服务和连接的副总裁Steve Hadden表示:“一段时间以来,达美航空和其他公司一直在询问行业如何让(免费Wi-Fi)发挥作用,我们一直预计这种模式的转变会比实际情况更快。”

Viasat--Delta选择的卫星Wi-Fi提供商转向免费的IFC模式,该公司副总裁兼商业航空总经理Don Buchman同意这一转变所花费的时间比预期的要长。

Buchman表示:“市场需要更长的时间才能发展,但我对达美航空的决定并不感到惊讶。我认为该行业的其他部门现在正在发展,你已经看到很多不同的模式开始出现。”

达美航空的免费Wi-Fi与其忠诚度计划挂钩,为现有的SkyMiles客户以及在地面或空中加入SkyMiles的乘客提供免费接入。达美航空还与赞助商T-Mobile合作,T-Mobile已经在达美航空、美国航空、阿拉斯加航空和联合航空运营的互联航班上为其一些客户提供了免费的机上Wi-Fi接入。

捷蓝航空(JetBlue Airways)是Viasat的另一位客户,十年来一直提供免费机上Wi-Fi,它没有将免费访问与忠诚度计划联系在一起,而是与亚马逊建立了合作关系。与此同时,斯堪的纳维亚航空公司SAS为其高级乘客提供免费Wi-Fi,但对经济舱乘客收取费用。

Buchman说:“其他人则在做有限的(免费Wi-Fi)。所以美国人只做15-30分钟的有限免费,观看这则赞助广告,然后付费。其他人一直在做免费消息或免费社交。你真的可以随心所欲,为你的品牌做任何事情。”

他补充道:“我们一直在押注高需求,高需求意味着你必须将参与度提高到愿意支付的5%到10%以上。这就是我们的整个市场论点——我们认为高需求会存在,[所以]我们投资支持这种需求。如果你的参与度很高,你就必须在合适的位置有足够的带宽来支持它,因为如果你的需求很高,而带宽用完了,那就是失败的情况。"

达美航空于2月1日开始在500多架国产飞机上提供免费Wi-Fi,并计划在今年年底前在700多架配备Viasat机载终端的飞机上提供这项服务。该公司还计划在2024年底前为其国际和地区飞机提供免费Wi-Fi。该航空公司的支线飞机目前配备了国际通信卫星公司的空对地IFC服务(在国际通信卫星协会于2020年12月收购Gogo的商业航空业务之前,前身为Gogo的解决方案)。其国际机队携带国际通信卫星组织的Ku波段卫星系统。

达美航空尚未透露哪种系统将为其地区或国际飞机上的免费Wi-Fi服务,尽管Buchman表示Viasat的“意图是加入他们的国际机队”

国际通信卫星公司负责商业航空的高级副总裁Dave Bijur认为,如果国际通信卫星公司早些时候收购Gogo,它本可以与达美航空公司就免费Wi-Fi达成协议。

Bijur表示,2019年,Gogo无法帮助达美航空实施提供免费Wi-Fi的计划。

“Gogo是一个中间人,从SES、欧洲通信卫星组织和国际通信卫星组织购买能力,并将其出售给达美航空,所以我们无法代表这些大型卫星公司做出承诺。”如果国际通信卫星公司早点收购Gogo,他哀叹道,“整个事情会有所不同。”

Bijur:“国际通信卫星组织从Gogo收购商业航空公司的交易的一大优点是,它为国际通信卫星协会提供了一个很好的渠道,也挽救了Gogo所处的局面,从一家公司的购买能力、重新包装并出售给另一家公司来看,这种局面是站不住脚的。今天,如果你看看国际通信卫星公司、Viasat和Inmarsat,我们都是垂直整合的,与我们三家航空公司都有业务往来,我们都有自己的网络。"

国际通信卫星公司的一些航空公司客户确实提供免费的IFC。该公司一直在与日本航空公司合作,为其国内乘客提供免费Wi-Fi接入。日本航空公司于2014年开始使用Gogo的Ku波段系统。为了支持额外的需求,国际通信卫星公司与日本卫星运营商JSAT合作,以确保超过日本的额外容量。对于未来,它正在投资于软件定义的卫星技术,Bijur表示,这将降低IFC的成本并增加其功能。

“我认为机上连接的成本正在急剧下降,”他解释道。“其中一个原因是,我们继续投资于新卫星和飞机上的新技术。在国际通信卫星公司,我们有54颗卫星,我们正在不断更换它们。这一战略的好处是,通过每年更换一两颗卫星,你可以利用新技术,你永远不会与一个价格点挂钩。”

Bijur断言,国际通信卫星公司的四颗新的软件定义卫星将代表着成本和功能的逐步变化,并补充道:“每个人都想在飞机上观看Netflix,我们需要实现这一点。这就是我们投资所有这些新卫星的原因。”

Anuvu(前身为Global Eagle Entertainment)连接执行副总裁Mike Pigott认为,如果有能力的话,更多的航空公司将提供免费Wi-Fi。然而,不同的商业模式和客户群体意味着不可能全面提供全免费模式。

皮戈特说:“我们相信,如果可以的话,航空公司会免费,但并非所有航空公司都这样做,因为他们自己的商业原因。市场上有很多不同的航空公司,这些航空公司希望拥有差异化的乘客体验。我们最早提供连接服务的航空公司之一是挪威航空公司,早在2011年,该公司就向乘客提供了免费产品。他们希望乘客能有这样的体验,达美航空今天也在考虑这一点,这对业务和行业都是一个巨大的推动。"

皮戈特指出,挪威的免费Wi-Fi在推出时并不是流媒体服务,而达美航空将是。他说,这是达美航空今天向市场提供的最大区别。挪威航空仍然提供免费的基本Wi-Fi,但该航空公司表示,如果乘客想要更快的速度,他们必须升级到高速Wi-Fi选项。

就IFC的货币化而言,显而易见的策略是收费。但随着对免费Wi-Fi的期望越来越高,航空公司必须找到其他方式来弥补成本。

皮戈特说:“如果航空公司选择免费乘客Wi-Fi,他们可以通过增强服务、更高性能的服务等方式将其货币化。您也可以在使用该服务之前或期间进行一定程度的广告宣传,或通过基于时间的免费通行证来赚钱。我们认为,所有这些都是航空公司在增强乘客体验的愿望与[商业]模式之间取得平衡的好机会。”

货币化至关重要,因为正如SES航空市场解决方案高级副总裁Aditya Chatterjee所说:“对乘客免费并不是我们免费。”他说,有引入赞助商的空间,也有广告的空间。但是,尽管广告在使用IPTV的航班上实时播放时可以很好地填补空白,但它们并不适用于所有应用程序。

航空公司及其IFC提供商还必须确保为特定航线的不同带宽要求做好准备,以确保在需求预计更高时,例如在载有大量商务旅客的早晨航班上,有适当的通信服务能力。

查特吉说:“这取决于你为运行中的飞机数量提供基于时间的容量的能力,而这项技术目前正在智能卫星中构建。如果你真的看一看,MEO(中地球轨道)星座是为提供(这项技术)而量身定制的。”

SES已经通过几个ISP向航空公司提供Ku波段卫星服务,它也在建设MEO和地球静止轨道(GEO)Ka波段的联合服务。

查特吉说:“我们说MEO对我们来说非常重要,我们说IFC对我们来说也非常重要。我们没有说的是,我们只会为IFC使用MEO,因为我们相信GEO是这个网络中的一个非常重要的点。”他补充道,SES计划提供一个“主要是GEO”的网络,但当GEO不可用时,它将与MEO重叠。

IFC的多轨道卫星服务与免费Wi-Fi一样受欢迎,新进入者提供基于近地轨道(LEO)的服务,准备进入市场。OneWeb、SpaceX和Telesat都计划在未来几年内开始用低轨卫星为航空业服务。

OneWeb移动服务副总裁本·格里芬(Ben Griffin)认为,当涉及到广泛的IFC服务时,替代采购策略将比改变卫星成本结构发挥更大的作用。OneWeb旨在2024年初开始商业航空服务。

格里芬说:“免费IFC背后的催化剂更有可能是采购端的替代模式,即赞助、品牌等。我知道多年来人们一直在谈论这个问题,但没有任何真正的细节,但我认为这就是问题的根源,而不是降低基础设施成本。这也会起到一定作用,但就其本身而言,如果没有纯粹在航空公司方面的投资,我认为在这种环境下必须有另一个投资者。”

格里芬表示,就达美航空而言,这家美国航空公司“不仅在IFC方面,而且在乘客体验方面都处于领先地位,并在这方面进行了大量投资”,其转向免费Wi-Fi就是这一点的反映。他预计,其他一些主要航空公司将采用同样的模式,自费大力投资免费Wi-Fi服务。

然而,Valour Consultancy联合创始人兼高级研究顾问Daniel Welch表示,对于预算比达美航空小的航空公司来说,考虑到卫星IFC的高昂成本,“很难效仿”。

韦尔奇说:“我认为看待Wi-Fi的方法是,它几乎就像是销售商品的成本。”。“这是维持市场份额的一种方式。这是另一个有望在乘客一生中推动机票销售的因素。我认为这就是考虑的方式。”

太空探索技术公司凭借无门户IFC找到自己的定位

夏威夷航空公司于2022年4月宣布,将通过与美国太空探索技术公司(SpaceX)达成协议,在跨太平洋飞机上安装基于星链低轨卫星的机上连接解决方案,为乘客提供免费的高速机上互联网接入。该航空公司表示,一直等到技术满足其提供“快速、无缝和免费Wi-Fi”的愿望。

九个月后,总部位于拉脱维亚的波罗的海航空公司夸口说,通过为其空客A220-300机队配备星链系统,该公司将成为“欧洲第一家在其机队中推出高速、无限制和免费卫星互联网的航空公司”。波罗的海航空公司首席执行官马丁·高斯表示,他“很高兴找到了符合我们需求和愿望的合适连接提供商。”

两家运营商都计划在今年晚些时候推出免费的Wi-Fi服务,但需获得认证。

Valour Consultancy的联合创始人兼高级研究顾问Daniel Welch认为,太空探索技术公司将在那些想要“无门户体验,让乘客可以免费访问”的航空公司中找到自己的定位。

事实上,夏威夷航空公司在宣布与太空探索技术公司的协议时表示,“当客人登机时,连接互联网将是无缝的,没有注册页面或支付门户。”

然而,韦尔奇并不认为这种策略对所有人都有效。

他说:“有些航空公司不一定想要无门户的体验,因为他们有商品要卖。他们有他们想让乘客看到的东西,无论是零售、IFE还是广告,这些都是不可能的。”

也不是所有的航空公司都会选择低轨IFC解决方案。SpaceX在LEO IFC领域的竞争对手OneWeb正在采取不同的方法,提供独立的LEO服务,并与GEO卫星提供商合作提供多轨道LEO/GEO解决方案。

去年8月,OneWeb与国际通信卫星公司合作,为航空公司提供GEO/LEO混合服务。阿拉斯加航空公司最近宣布,将在其支线喷气机队上安装多轨道系统。然而,该航空公司不打算向乘客提供免费Wi-Fi,并将像在配备国际通信卫星组织的干线飞机上一样,收取8美元的统一费率。


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